Crean piel electrónica que podría dotar de tacto a los robots (Huachipiteado de La Tercera)

Ingenieros de la Universidad de California, en Berkeley, Estados Unidos, desarrollaron la primera piel artificial creada con nanocables sensibles al tacto y que podría ayudar a superar un desafío clave en la robótica: que las máquinas puedan sentir la fragilidad o dureza de lo que tocan y así ejercer la fuerza precisa para sostener y manipular una amplia gama de objetos, sin romperlos.

Mientras la vista y la voz están muy avanzadas en este rubro, el sentido del tacto es muy rudimentario, lo que hace aún muy complejo para un robot realizar acciones que para los humanos son simples, como tomar un huevo sin romperlo. Ese paso es considerado crucial para la incorporación de los robots a la vida cotidiana de los humanos.

"La idea es tener un material que funciona como la piel humana, lo que significa incorporar (a los robots) la capacidad de sentir y tocar objetos", dijo Ali Javey, profesor asociado de ingeniería eléctrica y ciencias de la computación y líder del equipo de investigación de la U. de California, en Berkeley. "Así un robot podría manipular la loza, sin quebrar las copas. O tomar una pesada olla sin dejarla caer", agrega este investigador.

No es todo. Los científicos creen que esta e-piel -como la denominan- también podría usarse para restaurar el sentido del tacto en pacientes con prótesis, lo que, sin embargo, requeriría la integración de sensores electrónicos con el sistema nervioso humano.

"El sensor de la e-piel puede representar la piel humana o el dedo de una mano protésica que, por lo general, es un robot. Así que si integramos este sensor de piel en el dedo del robot, podremos controlar la fuerza del brazo cuando agarre, por ejemplo, un huevo o materiales blandos", explica a La Tercera Kuniharu Takei, autor principal del estudio que aparece publicado ayer en la revista Nature Materials.

Progreso significativo

En 2005, un equipo de científicos japoneses creó una e-piel con el mismo fin, pero con semiconductores orgánicos que, si bien son flexibles y fáciles de procesar, tienen una gran desventaja, según Takei: los dispositivos electrónicos hechos en base a ellos, a menudo requieren altos voltajes para funcionar, pues son semiconductores pobres.

"Los materiales inorgánicos, en cambio, (en este caso, nanocables de silicio cristalino) no aportan gran masa a los dispositivos, lo que es más práctico para crear implantes electrónicos portátiles", dice Takei.

Sin embargo, para llegar a crear esta piel, tuvieron que vencer el gran obstáculo de estos materiales, que es su falta de flexibilidad. Esto lo lograron con una revolucionaria técnica que les permitió crear una red con pelillos de nanocables.

En sus experimentos, los investigadores demostraron la capacidad que tiene la e-piel para detectar una presión de cero a 15 kilopascales, un rango comparable a la fuerza utilizada para actividades diarias como escribir en un teclado de computador o coger una delicada copa de cristal.

Burbujas de aire

Este nivel de refinamiento alcanzado se debe, en parte, a la incorporación de microscópicas burbujas de aire en el espesor de esta piel. Esto le permite ser ultrasensible y, además, recuperar su forma de manera instantánea tras ser sometida a presiones.

Según explica el experto, esta e- piel permitirá aumentar las capacidades de percepción de los robots del futuro, de modo que éstos puedan interactuar de mejor manera con los humanos y con otros objetos de su entorno.

Un objetivo tras el cual están varios grupos de científicos, entre ellos, los del Massachusetts Institute of Technology (MIT), que a principio de este año firmaron un convenio con la empresa británica Peratech para que creen una piel electrónica, que permita aumentar las capacidades de percepción de los robots del futuro y que puedan aplicarse pronto a una serie de proyectos robóticos en los que están trabajando los científicos del MIT.

Según Takei, la aplicación más segura de este producto es en robótica y vestuario.

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